El 43 Grupo de Fuerzas Aéreas del Ejército del Aire: a ras de fuego

Este verano, mientras muchos españoles se van de vacaciones, un grupo de aviadores estará alerta para combatir al mayor enemigo de nuestros bosques: el fuego.

Un hidroavión Canadair CL-215 amerizando ayer en la Ría de Vigo

El 43 Grupo de Fuerzas Aéreas del Ejército del Aire fue creado el 8 de mayo de 1980 a partir del 404 Escuadrón de Fuerzas Aéreas, que se había formado en enero de 1973 con aviones Dornier 27 y cuatro hidroaviones Canadair CL-215, adquiridos dos años antes por España y hasta entonces encuadrados en el 803 Escuadrón de Fuerzas Aéreas.

El Canadair es sin duda alguna uno de los aviones más populares de nuestro Ejército del Aire, pues es muy familiar para muchos españoles que lo hemos visto amerizando para cargar agua para después arrojarla sobre las llamas. Este avión ha estado muy ligado a Galicia desde sus inicios: su primera misión fue una operación de búsqueda y rescate al oeste del cabo Finisterre el 11 de marzo de 1971, y su primera misión de extinción de incendios tuvo lugar el 9 de julio de ese mismo año en la provincia de La Coruña, con una tripulación mixta canadiense y española.

Desde diciembre de 1973 el 43 Grupo tiene su sede en la Base Aérea de Torrejón de Ardoz, en Madrid. A partir del 3 de agosto de 1989 se llevó a cabo un proceso de renovación de los CL-215, cambiando los antiguos motores de pistón por turbohélices, convirtiéndose en la variante CL-215T. En julio de 2006 el Ejército del Aire empezó a recibir los nuevos CL-415, un modelo turbohélice exteriormente muy similar al CL-215T, pero con aviónica digital y cuatro compuertas para arrojar el agua en vez de las dos de su predecesor. Hasta ahora se han adquirido tres ejemplares del nuevo avión. En junio de 2007 el 43 Grupo pasó a depender operativamente de la Unidad Militar de Emergencias (UME). En enero de 2012 el 43 Grupo alcanzó las 150.000 horas horas de vuelo habiendo efectuado unas 330.000 cargas de agua.

La unidad ha recibido numerosos reconocimientos por su labor. Entre otros, a modo de ejemplo, ha conseguido 61 Encomiendas del Mérito Agricola, la Medalla al Mérito de Protección Civil, la Corbata de Honor de la Diputación de Pontevedra, la Medalla al Mérito Ciudadano de Madrid y Medalla de Plata de la Xunta de Galicia. El trabajo de estos pilotos no está exento de riesgos: 15 tripulantes españoles de hidroaviones Canadair han fallecido en acto de servicio en un total de 5 accidentes. Sirva esta entrada como homenaje y reconocimiento para ellos, para los actuales miembros del 43 Grupo y para todas las personas que siguen combatiendo el fuego desde el aire y desde tierra.

Nota: el vídeo que encabeza estas líneas es el primero de una serie de cinco programas publicados por la Oficina de Relaciones Sociales y Comunicación del Ejército del Aire bajo el título de “La huella del aire”.

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